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Bill Caldwell : Waylande Gregory a été le pionnier des sculptures monumentales en céramique

Apr 09, 2024Apr 09, 2024

Mentionnez la sculpture et souvent des figures en marbre, bronze, laiton, argent et autres métaux viennent à l'esprit. Mais dans les années 1930, Waylande Gregory, un sculpteur qui a grandi à Baxter Springs, au Kansas, a été le pionnier de la création de sculptures art déco en terre cuite et en faïence qui éclipsaient les œuvres précédentes et étaient rendues possibles grâce à sa technique unique en nid d'abeille. Ses œuvres peuvent être trouvées sur des bâtiments publics, dans des musées et dans des foyers à travers le pays.

Waylande C. Gregory est né le 13 juin 1905 de William T. et Louise (de Blumer) Gregory à Baxter Springs, Kansas. Benjamin d'une famille de six frères et sœurs, Waylande a montré très tôt un intérêt pour les arts. Enfant, il aurait vu une sépulture amérindienne qui aurait suscité un intérêt pour la céramique. Sa mère était pianiste de concert. Elle lui a appris le piano. Il a composé et publié son propre rag, « Kitty Wobble », à l'âge de 15 ans.

Ses parents voulaient développer ses talents, ils l'ont donc envoyé à l'âge de 11 ans à l'école-laboratoire State Manual Training Normal (aujourd'hui Pittsburg State University), où les étudiants-enseignants sous supervision donnaient des cours. Parmi les matières qu'il étudia figuraient la menuiserie et l'artisanat, dont la céramique.

En tant que senior, il a fait preuve d'un talent de sculpteur prometteur. Le Baxter Daily Citizen et le Joplin Globe ont tous deux rapporté que sa sculpture représentant un buste du président de l'université, William Brandenburg, avait été achevée en seulement six séances. À l'âge de 17 ans, il a reçu 100 $ pour sa première commande pour un modèle d'aigle à deux têtes pour les maçons de rite écossais de Joplin. Il obtient son diplôme d'études secondaires en 1922.

Ses instructeurs l'ont encouragé à s'inscrire au Kansas City Art Institute. Son dynamisme et ses talents lui valent de nombreuses commandes pour la conception d'ornementations architecturales. Il a travaillé sur Strong Hall à l'Université du Kansas en 1923. Il a créé un bas-relief pour Brandenburg Field au PSU et l'a offert gratuitement à l'école.

En 1924, il entre au Chicago Art Institute où il étudie avec Lorado Taft, sculpteur renommé et mentor de sculpteurs. Sous sa tutelle, il a commencé à recevoir des commissions alors qu'il était encore dans la vingtaine. Il a conçu la salle aztèque de l'hôtel President en utilisant des bas-reliefs à Kansas City en 1926. Il a conçu des décorations pour le Missouri Theatre à St. Joseph, Missouri.

Après avoir terminé ses études au Missouri Theatre en 1927, il quitta Chicago pour rejoindre R. Guy Cowan de Cowan Pottery à Rocky River, Ohio. Pendant trois ans, il a travaillé avec Cowan pour produire de petites sculptures de table en édition limitée. Il a réalisé trois figurines célèbres sur le modèle de Gilda Grey, la star des Ziegfeld Follies. Les figures stylisées mettaient en valeur les courbes et les mouvements fluides du danseur. C'est à cette époque que Grégory épousa la comtesse hongroise Yolande Von Wagner en 1930.

Malheureusement, Cowan Pottery a été victime de la Grande Dépression. Elle ferma en 1931. Il rejoignit la Cranbrook Academy de Bloomfield, Michigan, en tant qu'artiste résident travaillant dans toutes les phases de la poterie. Là où il avait été contraint de produire des travaux commerciaux chez Cowan Pottery, ici, il a été autorisé à suivre sa vision artistique. Là, il a créé la « Madone du Kansas ». La grande sculpture représentant une jument allaitant son poulain a été exposée au Whitney Museum de New York. Il a attiré l'attention, mais son prix de 1 500 $ l'a laissé invendu.

Créer des figures en terre cuite toujours plus grandes avait fasciné Gregory. Le problème technique était qu'avec le temps, sans structures de support internes, les grandes figures en argile s'affaissaient lentement. Il a résolu ce problème à sa manière. Il a utilisé un nid d’abeilles de cellules de soutien à l’intérieur de la figure, puis l’a recouvert d’une « peau » en céramique. Le personnage entier n'a ensuite été tiré qu'une seule fois. Certaines de ses figurines pesaient plus d'une tonne.

Après avoir quitté Cranbrook en 1933, lui et Yolande ont déménagé au New Jersey où ils ont construit leur maison. Il comprenait un énorme four qui lui permettait de continuer à créer de grandes statues. La Works Progress Administration du New Deal avait des directeurs artistiques d’État. Gregory a été nommé directeur du New Jersey, ce qui lui a donné un effectif de dix ouvriers et des commissions artistiques pour les bâtiments publics.